Alain Monteagle

Maîtriser les notions de base

Alain Monteagle, 71, est un professeur d'histoire à la retraite, ancien conseiller municipal vivant à Montreuil, en France. © Dmitry Kostyukov

Alain Monteagle: devenir un détective d'art

Q & A par Doreen Carvajal

[Q] Depuis 2005 vous avez récupéré avec succès environ une douzaine de peintures plus récemment un paysage par John Constable qui avait été saisis et vendus* dans une vente aux enchères de la collection d'art de votre grande-tante en 1943 à Nice, en France. Quelles ont été vos premières étapes dans votre recherche sur l'histoire de votre famille et l’historique* leurs œuvres pillées pendant la Seconde Guerre mondiale?

[A] Les étapes de base dans chaque histoire sont différentes j'imagine. J'ai commencé après avoir été contacté par certains escrocs qui ont essayé d'extorquer le montant maximum d'argent pour récupérer une œuvre. Les musées de France m'ont alerté qu'ils allaient organiser une restitution de deux petits tableaux.  Je pense donc que ces escrocs ont d'abord entendu parler de la restitution et ont essayé de profiter de moi.

J'ai connu l'histoire de ma famille par ma mère, qui avait beaucoup d'affection pour sa grande tante Anna Jaffé et ses peintures. Toute sa collection a été pillée pendant la seconde guerre mondiale par les nazis. Ma mère pensait qu'elles ne seraient jamais retrouvées ou qu'elles auraient été détruites pendant les attentats à Berlin

Mais je savais que c'était une grande collection. Et donc je suis allé aux Archives nationales à Paris pour trouver le catalogue de l'art pillé. Cela m'a pris beaucoup de temps parce qu'il s'agissait de poursuites judiciaires impliquant beaucoup de gens qui avaient été accusés de vol et qui avaient acheté des œuvres à une vente aux enchères de la collection Jaffé. Donc, il m'a fallu un an ou deux pour découvrir ce catalogue. Et ensuite j'ai trouvé une liste de peintures photographiées, dont 30 en noir et blanc en 1943. A partir de là, j'ai commencé à chercher d'autres catalogues de vente. C'était le début.

[Q] était-ce un moment Eureka pour vous?

 [A] Oui bien sûr parce qu'il est venu tous ensemble. Soudain, j'ai compris ce qui se passait. J'avais été informé de certains documents par des gens tordus. Ils m'avaient dit qu'ils avaient la seule copie dans le monde de ce catalogue, ce qui n'était pas vrai du tout. J'étais bien sûr ravi. Je l'ai lu et relire. (Catalogue est maintenant sur Calameo)

 [Q] avez-vous trouvé des documents juste en parlant aux gens de votre famille?

 [A] ma famille avait des souvenirs des peintures. Il ne s'agissait pas de documents mais d'informations orales. Certains de mes cousins plus âgés avaient vu les peintures et visité Anna Jaffé. Ils ont décrit plusieurs peintures qui n'ont pas été mentionnées précisément dans le catalogue ou qui ont été très vaguement mentionnées dans le catalogue. J'ai trouvé des lettres de mon grand-père à Anna Jaffé. Mais ce n'était pas de ma famille, je les ai trouvés moi-même à la bibliothèque de la Sorbonne sous le nom de Gustave Cohen, mon grand-père, qui avait donné ses livres et ses papiers à la bibliothèque.

Ils n'y avait pas toutes de ses lettres parce que son appartement Parisien avait été complètement pillé, vidé de tout. Mais il y en restait encore. Vous devez regarder dans toutes les directions afin de trouver des choses. Pour moi, il est aussi important de trouver l'histoire de la famille que de trouver des informations sur l'art pillé.

Des membres de la famille m'ont aussi parlé de la dernière volonté de John et d'Anna Jaffé.  J'ai cherché dans les archives notariales à Nice et à Londres. Il y avait plusieurs testaments portant différentes dates. Et dans ces testaments, bien sûr, les tableaux ont été mentionnés, pas tous, mais certains. En France, les notaires gardent des testaments pendant de nombreuses années. À Londres, il y a un grand bureau central pour les testaments. Vous devez faire une demande, et il faut attendre un certain temps. Mais je suis allé à Londres et je les ai trouvés là-bas.

[Q] où sont les lieux ou les archives clés pour rechercher des documents?

 Il y a la Archives de Paris. Les responsables sont très serviables et très ouvert d'esprit. Ils m'ont donné beaucoup d'informations sur d'autres endroits à visiter. Mon Conseil est d'y aller. J'ai regardé toutes les informations sur Internet, les sites en Allemagne et aux ÉTATS-UNIS. Il y a un ressortissant allemand Liste des peintures avec une provenance douteuse. J'ai également examiné ventes aux enchères au Drouot maison de vente aux enchères pendant la période de la guerre. J'ai envoyé ma liste de photographies d'œuvres manquantes à Registre des Artloss. Ils l'ont chez Sotheby et Christie's et donc ils sont censés regarder pour les oeuvres qui arrivent pour la vente.

[Q] au début, avez-vous besoin d'embaucher un avocat ou un chercheur?

[A] Je conseille de faire attention aux gens qui vous disent qu'ils vont s'occuper de tout: «je vais faire de la recherche, je vais faire la vente, je vais offrir de l'expertise", parce que c'est faux. Ils ne peuvent pas tout faire, bien sûr, même quand ils vous demandent beaucoup d'argent. En ce qui concerne les avocats, oui, mais seulement quand vous en avez vraiment besoin. Par exemple, à Fort Worth, au Texas, je n'ai demandé aux avocats qu'après que le Musée Kimbell a accepté la restitution d'une peinture de Turner. Puis j'ai demandé aux avocats de vérifier l'accord et la loi du Texas, dont je ne connaissais absolument rien. Mais je n'ai pas demandé d'avocats d'avant. Si un dossier dure depuis des années, un avocat vous coûtera beaucoup d'argent. Ma famille et mon grand-père ont cessé leurs recherches à la fin des années 50 parce qu'ils avaient consulté un avocat très coûteux. Et ils avaient dépensé tout leur argent et ne pouvaient pas continuer. Soyez donc très prudent avec les avocats. Je suis désolé si je vous choque.

[Q] Quel est votre Conseil de base pour les chercheurs débutants?

[R] Le problème est que ces situations sont toutes différentes. Je leur dirais de se préparer à se battre. Je ne sais pas prendre de vitamines. Prenez de l'énergie. Et vous trouverez 20 escrocs pour une personne honnête. Et quand je dis escrocs, je veux dire 20 menteurs. Alors, si vous vous sentez découragé, continuez à vous battre.

[Q] avez-vous eu des antécédents ou une formation dans l'histoire de l'art?

J'ai étudié un peu l'histoire de l'art, mais surtout ma mère m'avait montré des tableaux de ses peintres préférés qui se trouvaient être les peintres préférés d'Anna Jaffé. Je pense qu'il est intéressant de regarder les catalogues des musées dans les bibliothèques et de regarder la provenance des œuvres d'art aussi souvent que possible quand il est mentionné.

[Q] Parcourez-nous un exemple de votre recherche d'une œuvre d'art particulière.

[A] il s'agissait du «grand canal de Venise» par Francesco Guardi. À l'époque, je ne savais pas qu'il y avait une Catalogue MRN, qui énumère l'art spoliés détenu par les musées français en attente de restitution aux héritiers légitimes. Donc, mon approche était de regarder le catalogue Guardi raisonnée, qui avait une peinture qui correspondait à un dans notre catalogue. J'ai vu que c'était un MRN à Toulouse. Où ai-je trouvé le catalogue raisonnée? Je suis allé à la Bibliothèque nationale pour l'histoire de l'art. C'est dans le Bibliothèque Richelieu, la partie spécialisée dans l'histoire de l'art.

[Q] la plupart des gens sont-ils capables de rassembler des informations pour suivre et récupérer une œuvre d'art pillé?

[A] Beaucoup de gens dans cette situation sont encore beaucoup plus âgés que moi. Et cette situation pour eux n'est pas facile pour eux. Et je ne suis pas jeune. Mais s'ils peuvent trouver quelqu'un dans leur famille - une personne plus jeune avec de la motivation - je le conseille vraiment. Ou contacter des étudiants. Ou des personnes sans intérêt financier, parce que c'est un sujet que certaines imaginent est comme la chasse au Trésor.

[Q] avez-vous eu à mener vous-même la recherche généalogique pour trouver les héritiers dans votre famille?

[A] J'ai contacté un généalogiste à Paris reconnu par l'État Français et il a trouvé une lignée de cousins avec des gens aussi loin que l'Uruguay. Il a trouvé tout le monde. Tout est clair. J'ai été heureux parce que quand nous étions à la recherche du tableau Turner au Texas, il y avait beaucoup de Jaffés aux États-Unis. Il y avait beaucoup de lettres qui disaient, oui, oui, nous sommes Jaffés. Et avec le travail du généalogiste, nous pourrions montrer qui étaient les vrais descendants des héritiers mentionnés dans le testament.

[Q] êtes-vous toujours à la recherche d'œuvres d'art?

Je dirais environ 60. C'est plus difficile maintenant. Quand ils sont des peintures très célèbres dans les musées célèbres, c'est beaucoup plus facile. Beaucoup d'entre eux sont probablement en propriété privée. Nous cherchons un Rembrandt qui n'est peut-être pas un Rembrandt.

[Q] pourquoi Poursuivez-vous cette recherche?

Je le fais pour ma famille et pour la mémoire de mes proches. J'ai volontiers accepté de faire ce travail pour ma famille, dont les ancêtres ont été déportés. Anna Jaffé voulait leur laisser les tableaux, mais ça n'est jamais arrivé *. Ceci a certainement causé la ruine de quelques personnes, y compris mon grand-père. Par conséquent, je tiens à faire justice pour eux. La mémoire est très importante parce que les nazis voulaient détruire le peuple juif et sa culture. Et je tiens à combattre cette notion.

* À la mort d'Anna Jaffé, sa collection a été confisquée par le " Le plus Commissariat   des questions juives "(la Commission pour les affaires juives) et mis aux enchères par le gouvernement de Vichy à Nice en juillet 1943.